Wachstumsringe aus fossilen Knochen enthüllt, dass T. rex riesige Wachstumsschübe hatte, aber andere Dinosaurier wuchsen “langsam und beständig”.

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Durch das Einschneiden von Fossilien und die Untersuchung von Jahresringen erfuhren die Wissenschaftler, wie räuberische Dinosaurier so groß wurden.

Der Tyrannosaurus rex war einer der größten fleischfressenden Dinosaurier aller Zeiten – er war von der Schnauze bis zum Schwanz bis zu 42 Fuß lang und hätte ein Gewicht von etwa 16.000 Pfund gehabt. Und er war nicht allein – einige seiner weniger bekannten Vettern konnten fast die gleiche Größe erreichen. Wissenschaftler haben bereits früher gezeigt, dass T. rex durch einen gewaltigen Wachstumsschub im Teenageralter so groß wurde, aber sie wussten nicht, ob das nur für Tyrannosaurier galt, nur für sie und ihre nahen Verwandten oder vielleicht für alle großen zweibeinigen Dinosaurier. Durch das Einschneiden von Dinosaurierknochen und die Analyse der Wachstumslinien erhielt ein Team von Forschern ihre Antwort: T. rex und seine engsten Verwandten hatten eine ungünstige Adoleszenz, in der sie riesengroß wurden, während seine entfernteren Vettern in der allosauroiden Gruppe jedes Jahr ein wenig weiter wuchsen.

“Wir wollten uns eine breite Palette verschiedener Theropoda, zweibeiniger, fleischfressender Dinosaurier, ansehen, um breitere Wachstums- und Evolutionsmuster in der Gruppe zu verstehen”, sagt Tom Cullen, der Hauptautor einer neuen Studie in Proceedings of the Royal Society B.

Cullen, ein wissenschaftlicher Mitarbeiter des Field Museum in Chicago, der an der Studie als Postdoktorand im Field Museum zusammen mit dem damaligen Dinosaurier-Kurator des Museums, Pete Makovicky, arbeitete, erklärt: “Wir wollten vor allem verstehen, wie einige von ihnen so groß wurden – ist die Art und Weise, wie T. rex wuchs, die einzige Möglichkeit, dies zu erreichen?

Makovicky, wissenschaftlicher Mitarbeiter des Fachbereichs und Professor für Geologie an der Universität von Minnesota und leitender Autor der Arbeit, sagt: “Wir wollten auch sehen, ob wir den gleichen Wachstumsrekord erzielen, wenn wir eine Vielzahl verschiedener Knochen aus demselben Skelett beproben. All diese Fragen darüber, wie Theropoda wuchsen, könnten unser Verständnis der Evolution der Gruppe beeinflussen”. Makovicky entwickelte die Idee für das Projekt und entdeckte auch einige der Dinosaurier, deren Fossilien in der Studie analysiert wurden.

Die Frage, wie ein Tier gross wird, ist eine überraschend knifflige Frage. Säugetiere wie wir neigen dazu, eine Periode extremen Wachstums zu durchlaufen, wenn wir jung sind, und dann gleich gross zu bleiben, wenn wir das Erwachsenenalter erreichen. Bei anderen Tiergruppen ist das nicht immer der Fall. “Die Wachstumsrate variiert wirklich, es gibt keine Einheitsgröße für alle”, sagt Cullen, der jetzt als Postdoktorand am North Carolina Museum of Natural Sciences forscht. “Vögel haben Super-Wachstumsschübe und erreichen sehr schnell die Erwachsenengröße, während Reptilien wie Alligatoren und verschiedene Eidechsen und Schlangen ein verlängertes Wachstum haben. Bei ihnen ist ein wirklich, wirklich großes Individuum wahrscheinlich sehr alt.

Theropoden-Dinosaurier wie T. rex sind sowohl mit modernen Vögeln als auch mit Reptilien verwandt – tatsächlich sind Vögel die einzigen lebenden Theropoden. Wissenschaftler wussten nicht, ob die Wachstumsmuster der Theropoden eher denen von Vögeln oder Reptilien ähneln, und diese unterschiedlichen Wachstumsmuster können einen großen Unterschied darin machen, wie sich ein Tier in sein Ökosystem einfügt. Schnell groß zu werden kann ein Wettbewerbsvorteil sein – es macht es leichter für Sie, andere Tiere zu jagen, und schwieriger für andere Tiere, Sie zu jagen. Auf der anderen Seite kostet ein Wachstumsschub viel Energie und Ressourcen, und es ist einfacher, einfach jedes Jahr ein wenig größer zu werden, ein ganzes Leben lang. “Die Menge an Kalorien, die T. rex während seines Wachstumsschubs benötigt hätte, wäre lächerlich gewesen”, sagt Cullen – wie ein Teenager, der Dinosaurier statt endloser Beutel mit Bagelbissen aß.

Das zentrale Problem beim Studium ausgestorbener Tiere ist, dass wir nie genau wissen können, wie ihr Leben aussah. Da wir einen Dinosaurier nicht direkt beobachten können, wie er wächst, wie man heute ein lebendes Tier beobachten kann, ist es schwierig, mit Sicherheit zu wissen, wie er gewachsen ist. Aber es gibt Hinweise in den fossilen Aufzeichnungen, die Wachstumsmuster aufzeigen.

“Im Inneren der Knochen, während ein Tier wächst, gibt es Markierungen wie Baumringe, die ungefähr aufzeichnen, wie alt das Tier ist, wie viel es jedes Jahr wächst und eine Reihe anderer Faktoren”, sagt Cullen. Um diese Jahresringe zu finden, schnitten Cullen und seine Kollegen Fossilien von Dutzenden von Dinosauriern, von Dinosauriern in der Größe von Hunden und Straußen bis hin zu SUE the T. rex, einem der größten Raubsaurier, der je entdeckt wurde. Es war nicht einfach, Zugang zu Slice- und Würfelknochen von einer Reihe von Theropoden zu erhalten, aber Cullen und Makovicky wandten sich an Kollegen auf der ganzen Welt. Insbesondere gelang es ihnen, Proben einer neuen Art von Riesen-Carcharodontosaurid aus Argentinien als direkten Kontrapunkt zu T. rex zu erhalten – dieses Exemplar wurde von Makovicky in Zusammenarbeit mit seinen argentinischen Kollegen Juan Canale und Sebastian Apesteguía entdeckt und ausgegraben. Die Autoren wandten sich auch an Kollegen im Paläontologischen Museum von Liaoning, um Proben von kleinen Theropoden zu erhalten, die eng mit Vögeln verwandt sind, um die evolutionär breit gefächerten Proben zu erhalten, die zur Bestimmung großräumiger Muster in der Lebensgeschichte erforderlich sind.

“Das allererste Exemplar, das mir das Feldmuseum zur Beprobung überließ, war SUE the T. rex”, sagt Cullen. “Es war ziemlich nervenaufreibend, da es so ein

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