Nasa-Raumsonde verlässt den Asteroiden Bennu mit einem Bauch voller Weltraumgesteinsproben

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Mit den Trümmern eines Asteroiden im Gepäck zündete eine Nasa-Raumsonde ihre Triebwerke und trat am Montag die lange Reise zurück zur Erde an, wobei sie den uralten Weltraumfelsen im Rückspiegel hinter sich ließ.

Die Heimreise für den robotischen Prospektor, Osiris-Rex, wird zwei Jahre dauern.

Osiris-Rex erreichte den Asteroiden Bennu im Jahr 2018 und flog zwei Jahre lang in seiner Nähe und um ihn herum, bevor er im letzten Herbst Trümmer von der Oberfläche sammelte.

Dante Lauretta von der University of Arizona, der leitende Wissenschaftler, schätzt, dass das Raumfahrzeug zwischen einem halben und einem Pfund (200 bis 400 Gramm) an meist mundgerechten Brocken enthält. In jedem Fall übertrifft es das Ziel von mindestens 60 g (2 Unzen) bei weitem.

Es wird die größte kosmische Beute für die USA seit den Apollo-Mondsteinen sein. Während die Nasa bereits Kometenstaub und Sonnenwindproben zurückgebracht hat, ist dies das erste Mal, dass sie nach Stücken eines Asteroiden sucht. Japan hat das bereits zweimal geschafft, allerdings in winzigen Mengen.

Die Wissenschaftler beschrieben den Abschied von Bennus Nachbarschaft am Montag als bittersüß.

“Ich habe daran gearbeitet, eine Probe von einem Asteroiden zurückzubekommen, seit meine Tochter in den Windeln war und jetzt macht sie ihren Abschluss an der High School, also war es eine lange Reise”, sagte Jason Dworkin, ein Nasa-Projektwissenschaftler.

Er fügte hinzu: “Wir haben uns daran gewöhnt, bei Bennu zu sein und neue und aufregende Bilder und Daten zu sehen, die zu uns hier auf der Erde zurückkommen.”

Osiris-Rex war bereits fast 200 Meilen (300 km) von Bennu entfernt, als es am Montagnachmittag seine Haupttriebwerke zündete, um schnell und sauber zu verschwinden.
Die in Colorado ansässigen Flugkontrolleure des Raumfahrzeugbauers Lockheed Martin applaudierten, als die Bestätigung des Abflugs des Raumfahrzeugs eintraf: “We’re bringing the samples home!”

Von den Proben, die im vergangenen Oktober von Bennus dunkler, rauer und kohlenstoffreicher Oberfläche abgesaugt wurden, erhoffen sich die Wissenschaftler, einige Geheimnisse des Sonnensystems zu lüften. Der Asteroid ist schätzungsweise 490 Meter (1.600 Fuß) breit und 4,5 Milliarden Jahre alt.

Es wird angenommen, dass Bennu – der als Bruchstück eines größeren Asteroiden betrachtet wird – die erhaltenen Bausteine des Sonnensystems enthält. Die zurückkehrenden Stücke könnten Aufschluss darüber geben, wie sich die Planeten gebildet haben und wie das Leben auf der Erde entstanden ist. Sie könnten auch die Chancen der Erde gegen eintreffende Felsen verbessern.

Obwohl der Asteroid noch 287 Millionen Kilometer entfernt ist, wird Osiris-Rex weitere 2,3 Milliarden Kilometer auf seinem Kilometerzähler verbuchen, um die Erde einzuholen.

Das SUV-große Raumfahrzeug wird die Sonne zweimal umrunden, bevor es am 24. September 2023 seine kleine Probenkapsel auf dem Wüstenboden von Utah abgibt und damit die mehr als 800 Millionen Dollar teure Mission beendet. Sie startete 2016 von Cape Canaveral aus.

Die wertvollen Proben werden in einem neuen Labor untergebracht, das derzeit im Johnson Space Center der Nasa in Houston gebaut wird und in dem bereits Hunderte von Pfund an Mondmaterial lagern, das von den 12 Apollo-Mondgängern zwischen 1969 und 1972 gesammelt wurde.

Ursprünglich dachten die Wissenschaftler, dass die Raumsonde 2 Pfund (1 kg) Asteroidenschutt enthielt, aber in letzter Zeit haben sie ihre Schätzung nach unten korrigiert. Sie werden nicht mit Sicherheit wissen, wie viel an Bord ist, bis die Kapsel nach der Landung geöffnet wird.
“Jedes Stückchen Probe ist wertvoll”, sagte Dworkin. “Wir müssen geduldig sein.”

Die Nasa hat noch viele weitere Asteroiden-Projekte geplant.

Im Oktober soll eine Raumsonde namens Lucy an Asteroidenschwärmen in der Nähe des Jupiters vorbeifliegen, während eine Raumsonde namens Dart im November abheben wird, um einen Asteroiden im Rahmen eines Tests zum Schutz des Planeten umzulenken. Im Jahr 2022 wird die Raumsonde Psyche zu einem seltsamen, metallischen Asteroiden gleichen Namens abheben. Keine dieser Missionen beinhaltet jedoch die Rückgabe von Proben.

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