Mount Everest: Mikrokunststoffe in der Todeszone.

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Wissenschaftler haben die höchsten jemals auf der Erde gefundenen Mikrokunststoffe identifiziert – in einer Höhe von mehr als 8.000 Metern, nahe dem Gipfel des Mount Everest.

Proben, die auf dem Berg und im Tal darunter entnommen wurden, ergaben erhebliche Mengen an Polyester-, Acryl-, Nylon- und Polypropylenfasern.

Diese Materialien werden zunehmend für die Herstellung der von Bergsteigern üblicherweise verwendeten Hochleistungs-Outdoor-Bekleidung sowie für die Zelte und Kletterseile verwendet, die bei Versuchen, den Berg zu besteigen, verwendet werden.

Infolgedessen haben Forscher vermutet, dass die Fasern – von denen die höchsten in Proben vom Balkon des Mount Everest, 8.440 Meter über dem Meeresspiegel, gefunden wurden – bei Expeditionen zur Erreichung des Gipfels von größeren Gegenständen abgesplittert sein könnten.

Sie haben jedoch auch vermutet, dass die Kunststoffe durch die extremen Winde, die regelmäßig auf die höheren Berghänge treffen, aus niedrigeren Höhen transportiert worden sein könnten.

Die in One Earth veröffentlichte Untersuchung wurde von Forschern der International Marine Littering Research Unit der Universität von Plymouth in Zusammenarbeit mit Kollegen aus Grossbritannien, den USA und Nepal durchgeführt. Sie wurde von der National Geographic Society und Rolex unterstützt.

Forschungsstipendiatin und National Geographic Explorer Dr. Imogen Napper, die Hauptautorin der Studie, sagte: “Mikrokunststoffe werden durch eine Reihe von Quellen erzeugt, und viele Aspekte unseres täglichen Lebens können dazu führen, dass Mikrokunststoffe in die Umwelt gelangen. In den letzten Jahren haben wir Mikrokunststoffe in Proben gefunden, die auf der ganzen Welt gesammelt wurden – von der Arktis bis zu unseren Flüssen und der Tiefsee. Vor diesem Hintergrund erinnert uns der Fund von Mikrokunststoffen in der Nähe des Gipfels des Mount Everest daran, dass wir mehr für den Schutz unserer Umwelt tun müssen”.

Die Proben wurden im April und Mai 2019 im Rahmen der Perpetual Planet Everest Expedition von National Geographic und Rolex gesammelt und dann in Spezialeinrichtungen in Plymouth analysiert.

Von 19 Hochgebirgsproben, die in der Mount Everest-Region für mikroplastische Analysen entnommen wurden, waren 11 Schnee und acht Flusswasserproben. Dazu gehörten Bäche entlang der Trekkingrouten in der Nähe des Khumbu-Gletschers, im Schnee im Everest-Basislager und hoch in die Todeszone nahe dem Gipfel des Berges.

Die höchsten Mengen (79 Mikroplastikfasern pro Liter Schnee) wurden im Basislager gefunden, wo Gipfelexpeditionen über Zeiträume von bis zu 40 Tagen stattfinden. Beweise wurden jedoch auch in den Lagern 1 und 2 auf der Kletterroute gefunden, wobei 12 Mikroplastikfasern pro Liter Schnee vom Balkon aus aufgezeichnet wurden.

Es gab geringere Mengen in Bächen, die vom Berg hinunter zum Sagarmatha-Nationalpark führten, wobei Wissenschaftler sagen, dass dies auf den kontinuierlichen Wasserfluss zurückzuführen sein könnte, der von den Gletschern der Region erzeugt wird.

Die erste bestätigte Besteigung des Mount Everest im Jahr 1953 fiel mit dem weltweiten Aufstieg der Kunststoffe und ihrer Verwendung in der Gesellschaft zusammen.

Der Sagarmatha-Nationalpark (zu dem der Berg gehört), der in den 1950er Jahren nur sehr wenige Besucher hatte, empfing 2016 mehr als 45.000 Besucher, während 2019 in Nepal Bergsteigergenehmigungen für den Everest ausgestellt wurden.

Im gleichen Zeitraum hat die Vielseitigkeit von Kunststoffmaterialien zu einem erheblichen Anstieg ihres Einsatzes von weltweit fünf Millionen Tonnen in den 1950er Jahren auf über 330 Millionen Tonnen im Jahr 2020 geführt.

Professor Richard Thompson OBE FRS, Leiter der internationalen Forschungseinheit für Meeresabfälle, sagte: “Seit den 1950er Jahren werden Kunststoffe aufgrund ihrer praktischen Anwendbarkeit und Haltbarkeit zunehmend in allen Arten von Produkten verwendet. Es sind jedoch diese Eigenschaften, die zu einem großen Teil die globale Umweltkrise verursachen, die wir heute erleben. Inzwischen wird weltweit anerkannt, dass Handlungsbedarf besteht, und Nepal selbst erlässt Vorschriften für Bergsteigerexpeditionen, um zu versuchen, die durch Abfall verursachten Umweltprobleme einzudämmen. Diese Studie und unsere fortgesetzte Forschung betonen nur die Bedeutung der Entwicklung von Materialien, die die Vorteile von Kunststoffen haben, ohne das dauerhafte und schädliche Erbe zu hinterlassen”.

Referenz: “Reaching New Heights in Plastic Pollution-Preliminary Findings of Microplastics on Mount Everest” von Imogen E. Napper, Bede F.R. Davies, Heather Clifford, Sandra Elvin, Heather J. Koldewey, Paul A. Mayewski, Kimberley R. Miner, Mariusz Potocki, Aurora C. Elmore, Ananta P. Gajurel und Richard C. Thompson, 20. November 2020, Eine Erde.
DOI: 10.1016/j.oneear.2020.10.020.

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