Die apokalyptische Welle von Lituya Bay – eine der höchsten Tsunami-Wellen, die der Wissenschaft bekannt ist.

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Als er 1786 zum ersten Mal auf die Lituya-Bucht traf, war der französische Entdecker Jean-François de Galaup La Pérouse fasziniert von einer seltsamen Linie in den Wäldern, die den schmalen Fjord im Südosten Alaskas umgeben. Es war, als seien die Wälder “mit einer Rasierklinge sauber geschnitten worden”, notierte er in seinem Logbuch.

Es war der erste Hinweis darauf, dass das scheinbar ruhige, geschützte Wasser der Bucht eine destruktivere Seite hatte. Ein weiterer kam, als er drei kleine Boote losschickte, um die Wassertiefe in der Nähe des Eingangs der Bucht zu messen. Trotz des ruhigen Wetters kenterten zwei der drei Boote, nachdem sie in reißende Gezeitenströmungen gezogen worden waren, die durch die enge Form des Fjords noch verstärkt worden waren. Sechsundzwanzig Männer verloren ihr Leben, ihre Überreste wurden nie gefunden. Ihnen zu Ehren erhielt die einsame Insel in der Bucht den Namen Kenotaph, ein griechisches Wort, das “leeres Grab” bedeutet.

Der Name erwies sich als allzu passend. Im Jahr 1899 löste ein Erdbeben eine riesige Welle aus, die ein Eingeborenendorf zerstörte und 5 Menschen auf der Insel ertränkte. Eine weitere Tsunami-Welle traf 1936 ein. Aber es war im Jahr 1958, als sich die unberechenbaren Gewässer der Lituya-Bucht auf wahrhaft apokalyptische Weise aufbäumten. Nachdem ein Erdbeben der Stärke 7,8 die nahe gelegene Schönwetterzone erschüttert hatte, stürzte ein Felssturz 90 Millionen Tonnen Gestein in die Bucht – eine Menge, die 8 Millionen Muldenkipperladungen entspricht.

Augenzeugenberichte beschreiben eine chaotische und surreale Szene: Intensives, minutenlanges Schütteln, ein explosiver Knall und ein zerschmetterter Gletscher, der Hunderte von Metern in die Luft ragt. Dann raste eine Reihe riesiger, mit Eisbrocken übersäter Wellen durch die Bucht. Ein Fischer beschrieb, wie sein Boot über eine bewaldete Landzunge auf dem Kamm einer Welle gehoben wurde und auf Bäume unter ihm schaute. Die Welle löschte eine Hütte auf der Insel Cenotaph aus und fegte einen Leuchtturm nahe der Mündung der Bucht weg. Von einem Ehepaar, das zum Zeitpunkt des Wellenschlags angeln war, wurde nie wieder etwas gehört.

Die Waldgeologen nennen die Schadenslinie eine Trimmlinie, die sich im Allgemeinen bis zu einer Höhe von 200 Metern (700 Fuß) um einen Großteil der Bucht erstreckt. Auf einem Bergrücken gegenüber der Rutsche spritzten die Wellen bis auf eine Höhe von 524 Metern (1.720 Fuß) – höher als das Empire State Building in New York. Das Ereignis in der Lituya-Bucht gilt immer noch als eine der höchsten Tsunami-Wellen, die der Wissenschaft bekannt sind. Das Foto oben, das 1958 nach dem Tsunami aufgenommen wurde, zeigt den Ring der Schäden um einen Großteil der Bucht.

Beweise für die katastrophale Welle sind mehr als 60 Jahre später immer noch aus dem Weltall sichtbar. Wie auf dem Falschfarbenbild Landsat 8 (Bänder 7-5-3) oben auf der Seite zu sehen ist, ist die beschädigte Trennungslinie noch im Wald eingeprägt. Die hellgrünen Bereiche entlang der Küste weisen auf Stellen hin, an denen der Wald jünger ist als ältere Bäume (dunklere Bereiche), die nicht vom Tsunami betroffen waren. Als der Tsunami traf, riss er alle Bäume ab und verschlang fast die gesamte Vegetation. Etwa 2 Quadratmeilen (4 Quadratkilometer) Wald wurden von den Tsunami-Wellen geschoren und weggefegt.

Eine der Ursachen für die enormen Wellen in der Lituya-Bucht war, dass ein ganzer Berggipfel – schätzungsweise 2.400 Fuß mal 3.000 Fuß mal 300 Fuß groß – von einer Klippe abbrach und 2.000 Fuß tief fiel. “In mancher Hinsicht verursachte dies eine ähnliche Reaktion wie der Fall eines Asteroiden, der ins Wasser gefallen wäre”, so die Autoren einer Zusammenfassung des Western States Seismic Policy Council. Das Foto oben, das 1958 aufgenommen wurde, zeigt die Narbe, die nach dem Felssturz hinterlassen wurde. Nach der ersten Sprengung verstärkten die schmale Form der Lituya-Bucht und der U-förmige Meeresboden auch die Wellen, so dass sie hin und her schwappten wie die Schwellungen in einer riesigen Badewanne.

Die steilen Wände der Lituya-Bucht, die Geometrie ihres Meeresbodens und die Tatsache, dass sie eine Verwerfung schneidet, die häufig eine Quelle von Erdbeben ist, lassen vermuten, dass die Lituya-Bucht in Zukunft mehr Tsunamis erleben wird. Nach jahrelanger Untersuchung der Geologie und Geschichte der Bucht errechnete ein Wissenschaftler, dass dort einmal pro Vierteljahrhundert Riesenwellen auftreten – eine Wahrscheinlichkeit von 1 zu 9000 an einem bestimmten Tag. Die Bedrohung durch die Gezeitenströmungen, die La Pérouse durchkreuzten, ist konstanter. Seit der Welle von 1958 ging pro Jahr durchschnittlich ein Fischerboot bei der Einfahrt verloren, berichtet Philip Fradkin in dem Buch “Wildest Alaska”: Fahrten der größten Gefahr in der Lituya-Bucht.

Bild des NASA Earth Observatory von Lauren Dauphin, unter Verwendung von Landsat-Daten des U.S. Geological Survey. Luftaufnahmen der Lituya-Bucht und der Quelle des Felssturzes von Don Miller für den USGS.

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