BepiColombo wirft ersten Blick auf Merkur

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Die europäisch-japanische Raumsonde BepiColombo ist am Freitag beim ersten von sechs Hochgeschwindigkeitsvorbeiflügen am Merkur vorbeigeflogen, um nach und nach die Flugbahn der Sonde für ein kritisches Manöver im Jahr 2025 festzulegen, bei dem sie in eine Umlaufbahn um den innersten Planeten des Sonnensystems eintreten soll.

Seit dem Start mit einer Ariane-5-Rakete im Jahr 2018 hat BepiColombo ein Schleudermanöver um die Erde und zwei Vorbeiflüge an der Venus absolviert, um seine Umlaufbahn um die Sonne näher an Merkur heranzuführen. Die Begegnung mit Merkur am Freitag war der erste Besuch von BepiColombo an seinem endgültigen Zielort, aber die Wissenschaftler werden noch vier Jahre auf eine vollständige Untersuchung des glühend heißen Planeten warten müssen.

BepiColombo flog am Freitag um 19:34 p.m. EDT (2334 GMT) nur 123 Meilen (199 Kilometer) über der luftleeren Oberfläche des Merkurs vorbei, kaum sieben Wochen nach dem Vorbeiflug an der Venus, wie die Europäische Weltraumorganisation mitteilte.

Bei den Vorbeiflügen wird die Schwerkraft des jeweiligen Planeten genutzt, um die Flugbahn von BepiColombo zu verändern und die vom Antriebssystem der Sonde benötigte Geschwindigkeitsänderung zu verringern.

Der Hochgeschwindigkeitsaufenthalt der Sonde im inneren Sonnensystem wird mit einem weiteren Vorbeiflug am Merkur am 23. Juni fortgesetzt. Weitere Begegnungen mit Merkur sind für die Jahre 2023, 2024 und 2025 geplant. Den Höhepunkt bildet ein Raketenmanöver am 5. Dezember 2025, um in eine Umlaufbahn um den Planeten einzutreten.

BepiColombo besteht aus einer europäischen Komponente namens Mercury Planetary Orbiter und einem Element namens Mercury Magnetospheric Orbiter, das von der Japan Aerospace Exploration Agency bereitgestellt wird. Die 1,8 Milliarden Dollar teure Mission ist nach der NASA-Raumsonde MESSENGER, die den Planeten von 2011 bis 2015 umkreiste, die zweite, die Merkur umkreisen soll.

Der Vorbeiflug am Freitag ermöglichte den Wissenschaftlern den ersten Blick auf Merkur aus nächster Nähe, seit die MESSENGER-Mission vor sechs Jahren endete.

“Der Vorbeiflug war aus Sicht der Raumsonde einwandfrei, und es ist unglaublich, endlich unseren Zielplaneten zu sehen”, sagte Elsa Montagnon, Betriebsleiterin der ESA-Raumsonde BepiColombo.

Die europäischen und japanischen Orbiter werden von dem Merkur-Transfermodul begleitet. Die Antriebseinheit trägt große Solarzellen, die Strom für die Ionentriebwerke der Mission erzeugen, mit deren Hilfe die Umlaufbahn von BepiColombo zwischen den Vorbeiflügen am Planeten neu gestaltet wird.

Kurz bevor BepiColombo in eine Umlaufbahn um den Merkur eintritt, wird das Transfermodul vom Raumfahrzeugstapel abgetrennt. Der planetarische Orbiter wird die Triebwerke zünden, um die Umlaufbahn abzubremsen, und dann die japanische Sonde freigeben, um ihre eigene wissenschaftliche Mission zu beginnen.

Der in Europa gebaute wissenschaftliche Orbiter von BepiColombo wird Merkur kartieren und die geologische Geschichte des Planeten untersuchen, während die japanische Komponente der Mission den Einfluss des Sonnenwinds auf Merkur beobachten wird.

Während des Vorbeiflugs am Freitag waren zwei der drei Schwarz-Weiß-Überwachungskameras auf dem Merkur-Transfermodul aktiv und nahmen während des An- und Abflugs von BepiColombo Bilder des Planeten auf. Einige Teile der Raumsonde sind auf den Bildern zu sehen.

Der dichteste Vorbeiflug der Sonde am Merkur fand über der Nachtseite des Planeten statt, als die Dunkelheit keine Bilder zuließ. Das nächste Bild des Vorbeiflugs wurde in einer Entfernung von etwa 1.000 Kilometern aufgenommen, so die ESA.

Einige der wissenschaftlichen Instrumente der Mission sammelten während des Vorbeiflugs am Freitag Daten.

“Es war ein unglaubliches Gefühl, diese fast lebendigen Bilder von Merkur zu sehen”, sagte Valetina Galluzzi, Co-Investigatorin des SIMBIO-SYS-Bildgebungssystems von BepiColombo, das in der Merkur-Umlaufbahn zum Einsatz kommen wird. “Es hat mich wirklich glücklich gemacht, den Planeten zu treffen, den ich seit den ersten Jahren meiner Forschungskarriere studiert habe, und ich freue mich darauf, in Zukunft an neuen Merkurbildern zu arbeiten.”

Das SIMBIO-SYS-Kamerasystem auf dem europäischen Orbiter wird Farb- und hochauflösende Bilder von Merkur aufnehmen, aber das Sichtfeld des Instruments ist durch den japanischen Orbiter blockiert, was bedeutet, dass der erste Blick auf den Planeten erst nach dem Eintritt von BepiColombo in die Umlaufbahn im Dezember 2025 möglich sein wird.

“Es war sehr aufregend, die ersten Bilder von BepiColombo vom Merkur zu sehen und herauszufinden, was wir gesehen haben”, sagte David Rothery von der britischen Open University, Leiter der Arbeitsgruppe für die Oberfläche und Zusammensetzung des Merkurs bei der ESA, in einer Erklärung. “Das hat mich noch begeisterter gemacht, die erstklassigen wissenschaftlichen Daten zu studieren, die wir erhalten sollten, wenn wir in der Umlaufbahn um Merkur sind, denn dies ist ein Planet, den wir wirklich noch nicht vollständig verstehen.”

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