Bemerkenswerte neue Schlangenart versteckt in einer Biodiversitätssammlung gefunden – besetzt einen eigenen Ast im Lebensbaum der Schlangen

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Die Waray-Zwergkletternatter belegt einen eigenen Zweig im Lebensbaum der Schlangen.
Um fair zu sein, die neu beschriebene Waray-Zwergkletternatter (Levitonius mirus) ist ziemlich gut im Verstecken.
In ihrer Heimat, den Inseln Samar und Leyte auf den Philippinen, verbringt die Schlange die meiste Zeit damit, sich unter der Erde einzugraben und taucht normalerweise nur nach heftigen Regenfällen auf, ähnlich wie Regenwürmer nach einem Regenguss auf den Gehwegen der Vorstädte angespült werden.

Daher ist es vielleicht nicht schockierend, dass Exemplare der Waray-Zwergkletternatter, die 2006 und 2007 gesammelt wurden, im Feld falsch identifiziert wurden – niemand hatte sie zuvor gesehen.

Die Exemplare verbrachten Jahre in den Sammlungen des Biodiversitätsinstituts und des Naturkundemuseums der Universität von Kansas und wurden von den Forschern übersehen, die sich nicht bewusst waren, dass sie eine völlig neue Schlangengattung besaßen, selbst nachdem 2014 weitere Exemplare gefunden wurden.
Aber das änderte sich, als Jeff Weinell, ein wissenschaftlicher Mitarbeiter am Biodiversitätsinstitut der KU, die Genetik der Exemplare mit Hilfe einer molekularen Analyse genauer untersuchte und sie dann an Kollegen an der Universität von Florida schickte, um sie zu scannen. Jetzt ist er der Hauptautor eines Artikels in der Fachzeitschrift Copeia, in dem die Schlange sowohl als neue Gattung als auch als neue Art beschrieben wird.

“Ursprünglich war ich daran interessiert, die Gruppe von Schlangen zu untersuchen, von der ich dachte, dass sie dazugehört – oder von der andere Leute dachten, dass sie dazugehört”, sagte Weinell. “Das war, als ich mit meiner Doktorarbeit an der KU begann.

Ich war daran interessiert, Daten über eine Menge verschiedener Schlangen zu sammeln und herauszufinden, was ich eigentlich erforschen wollte.

Ich kannte diese andere Gruppe von kleinen, wühlenden Schlangen namens Pseudorabdion – es gibt ziemlich viele Arten auf den Philippinen – und ich war daran interessiert, die Beziehungen zwischen diesen Schlangen zu verstehen. Also erstellte ich eine Liste aller Exemplare dieser Gruppe, die wir im Museum hatten, und begann mit der Sequenzierung der DNA aus den verfügbaren Geweben.”
Sobald Weinell die molekularen Daten zurückerhielt, wurde ihm klar, dass die Probe der unterirdischen Schlange nicht zu Pseudorabdion gehörte.

Aber die Einordnung der Schlange war nicht einfach: Der philippinische Archipel ist eine außergewöhnlich artenreiche Region, in der mindestens 112 Arten von Landschlangen aus 41 Gattungen und 12 Familien vorkommen.
“Es wurde angenommen, dass sie eng verwandt ist, aber eigentlich war sie mit dieser ganz anderen Familie von Schlangen verwandt”, sagte er. “Das brachte mich dazu, sie genauer zu betrachten, und ich erkannte, dass es tatsächlich einige Merkmale gab, die sich von dem, als was sie ursprünglich identifiziert wurde, deutlich unterschieden.”

In Zusammenarbeit mit Rafe Brown, Professor für Ökologie und Evolutionsbiologie und verantwortlicher Kurator des KU Biodiversity Institute and Natural History Museum, nahm Weinell die Morphologie der Schlange genauer unter die Lupe und achtete dabei besonders auf die Schuppen am Körper, die zur Unterscheidung der Arten verwendet werden können.
Anschließend schickte er eines der Exemplare an die Universität von Florida, um mit Hilfe eines CT-Scans einen genaueren Blick auf die innere Anatomie der geheimnisvollen philippinischen Schlange zu werfen.

Die CT-Bilder erwiesen sich als überraschend.
“Die Schlange hat mit die wenigsten Wirbel aller Schlangenarten der Welt, was wahrscheinlich das Ergebnis einer Miniaturisierung und einer Anpassung an die Tatsache ist, dass sie den größten Teil ihres Lebens unter der Erde verbringt”, so Weinell.
Schließlich konnten der KU-Forschungsassistent und seine Kollegen feststellen, dass es sich bei der Waray Dwarf Burrowing Snake mirus um eine neue “miniaturisierte Gattung” und Art von Schlange handelt. Jetzt hatte Weinell zum ersten Mal die Möglichkeit, der Schlange ihren wissenschaftlichen Namen zu geben, Levitonius mirus.
“Sie ist eigentlich nach Alan Leviton benannt, einem Forscher an der California Academy of Sciences, der jahrzehntelang Schlangen auf den Philippinen erforscht hat, in den 60er, 70er und 80er Jahren und dann bis heute”, sagte Weinell. “Das ist also eine Art Ehrenname der Gattung für ihn.

Und ‘mirus’ ist lateinisch für unerwartet.

Das bezieht sich auf die unerwartete Natur dieser Entdeckung – die DNA-Sequenzen zurückzubekommen und sich dann zu fragen, was da los war.”
Zusätzlich zu Brown sind Weinells Co-Autoren auf dem neuen Papier Daniel Paluh von der University of Florida und Cameron Siler von der University of Oklahoma.

Brown sagte, die Beschreibung von Levitonius mirus unterstreicht den Wert der Erhaltung von Sammlungen der Artenvielfalt in Forschungseinrichtungen und Universitäten.
“In diesem Fall haben die ausgebildeten ‘Experten-Feldbiologen’ die Exemplare falsch identifiziert – und das wiederholt, über Jahre hinweg – und die Bedeutung unserer Funde nicht erkannt, die konserviert wurden und von denen wir annahmen, dass es sich um etwas unscheinbare, unauffällige Jungtiere gewöhnlicher Schlangen handelte”, sagte Brown. “Das passiert in der realen Welt der Entdeckung der Artenvielfalt sehr oft.

Erst viel später, als die nächste Generation von Wissenschaftlern kam und die Zeit und den Zugang zu einer großen Anzahl von Exemplaren hatte, und als die richtigen Leute wie Jeff, die die richtigen Fragen stellten und die richtigen Werkzeuge und Fachkenntnisse hatten, wie Dan, kamen und die Bedeutung der Schlangenfunde erkannten.

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