Antworten auf die Frage, wann und wie die ersten Tiere aus 500 Millionen Jahre alten Mikrofossilien entstanden sind.

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Wann und wie sind die ersten Tiere aufgetaucht? Die Wissenschaft hat lange nach einer Antwort gesucht. Forscher der Universität Uppsala und Kollegen in Dänemark haben jetzt gemeinsam in Grönland embryoähnliche Mikrofossilien gefunden, die bis zu 570 Millionen Jahre alt waren. Dies zeigt, dass Organismen dieser Art über die ganze Welt verbreitet waren. Die Studie wird in der Zeitschrift Communications Biology veröffentlicht.

“Wir glauben, dass unsere Entdeckung unsere Möglichkeiten verbessert, den Zeitraum in der Erdgeschichte zu verstehen, in dem Tiere zum ersten Mal auftauchten – und wahrscheinlich viele interessante Diskussionen auslösen wird”, sagt Sebastian Willman, der Erstautor der Studie und Paläontologe an der Universität Uppsala.

Die Existenz von Tieren auf der Erde vor etwa 540 Millionen Jahren (mya) ist gut belegt. Zu dieser Zeit fand das als “Kambrische Explosion” bekannte Ereignis in der Evolution statt. Es existieren Fossilien von einer großen Zahl von Lebewesen aus dem Kambrium, viele von ihnen mit Schalen. Die ersten Tiere müssen sich noch früher entwickelt haben; aber es gibt in der Forschungsgemeinschaft unterschiedliche Ansichten darüber, ob die erhaltenen Fossilien aus der präkambrischen Zeit wirklich als Tiere klassifiziert werden können.

Die neuen Funde aus der Portfjeld-Formation im Norden Grönlands könnten zu einem besseren Verständnis der Herkunft der Tiere beitragen. In Gesteinen mit einer Größe von 570-560 mya haben Wissenschaftler der Universität Uppsala, der Universität Kopenhagen und des Geologischen Dienstes von Dänemark und Grönland Mikrofossilien gefunden, bei denen es sich um Eier und Tierembryonen handeln könnte. Diese sind so gut erhalten, dass einzelne Zellen und sogar intrazelluläre Strukturen untersucht werden können. Die betreffenden Organismen lebten in den flachen Küstenmeeren um Grönland während der Ediacaran-Periode, 635-541 mya. Die immense Variabilität der Mikrofossilien hat die Forscher davon überzeugt, dass die Komplexität des Lebens in dieser Zeit größer gewesen sein muss als bisher bekannt.

Ähnliche Funde wurden vor mehr als drei Jahrzehnten in der südchinesischen Doushantuo-Formation entdeckt, die fast 600 Millionen Jahre alt ist. Seither diskutieren Forscher, welche Lebensformen die Mikrofossilien darstellten, und einige halten sie für Eier und Embryonen von Urtieren. Die grönländischen Fossilien sind etwas jünger als die aus China, aber weitgehend identisch mit denen aus China.

Die neue Entdeckung bedeutet, dass die Forscher auch sagen können, dass diese Organismen weltweit verbreitet waren. Als sie noch lebten, befanden sich die meisten Kontinente südlich des Äquators. Grönland lag dort, wo heute die Ausdehnung des Südlichen Ozeans (die die Antarktis umgibt) liegt, und China befand sich ungefähr auf dem gleichen Breitengrad wie das heutige Florida.

“Das riesige, bis heute im Wesentlichen unerforschte Grundgestein im Norden Grönlands bietet Möglichkeiten, die Evolution der ersten mehrzelligen Organismen zu verstehen, die sich wiederum zu den ersten Tieren entwickelten, die ihrerseits zu uns führten”, sagt Sebastian Willman.

Referenz: “Ediacaran Doushantuo-Typ Biota entdeckt in Laurentia” von Sebastian Willman, John S. Peel, Jon R. Ineson, Niels H. Schovsbo, Elias J. Rugen und Robert Frei, 6. November 2020, Kommunikationsbiologie.
DOI:10.1038/s42003-020-01381-7.

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