Nächster Halt Mars: 3 Raumsonden treffen kurz hintereinander ein

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Nachdem sie seit letztem Sommer Hunderte von Millionen Meilen durch den Weltraum gerast sind, sind drei Roboter-Forscher bereit, auf dem Mars auf die Bremse zu treten.

Es steht viel auf dem Spiel – und die Anspannung ist groß.

Der Orbiter der Vereinigten Arabischen Emirate erreicht den Mars am Dienstag, weniger als 24 Stunden später folgt die Orbiter-Rover-Kombination aus China. Der Rover der NASA, die kosmische Kombüse, wird eine Woche später, am 18. Februar, am Ort des Geschehens eintreffen, um Gesteinsbrocken für die Rückkehr zur Erde zu sammeln – ein wichtiger Schritt, um festzustellen, ob es jemals Leben auf dem Mars gab.

Sowohl die VAE als auch China sind Neulinge auf dem Mars, wo mehr als die Hälfte der irdischen Abgesandten gescheitert sind. Chinas erste Mars-Mission, eine gemeinsame Anstrengung mit Russland im Jahr 2011, schaffte es nie über die Erdumlaufbahn hinaus.

“Wir sind als Ingenieure und Wissenschaftler ziemlich aufgeregt, gleichzeitig aber auch ziemlich gestresst und glücklich, besorgt und verängstigt”, sagte Omran Sharaf, Projektleiter der VAE.

Alle drei Raumsonden starteten im vergangenen Juli innerhalb weniger Tage, während eines Startfensters von der Erde zum Mars, das nur alle zwei Jahre vorkommt. Deshalb liegen ihre Ankünfte auch dicht beieinander.

Die Sonde der Golfstaaten mit dem Namen Amal (arabisch für Hoffnung) strebt eine besonders hohe Umlaufbahn an – 13.500 mal 27.000 Meilen hoch (22.000 mal 44.000 Kilometer) – um das Wetter auf dem Mars besser überwachen zu können.

Das chinesische Duo mit dem Namen Tianwen-1 oder “Suche nach der himmlischen Wahrheit” wird bis Mai in der Umlaufbahn bleiben, wenn der Rover abgetrennt wird, um auf die staubige, rötliche Oberfläche hinabzusteigen. Wenn alles gut geht, wird es erst das zweite Land sein, das erfolgreich auf dem roten Planeten landet.

Der US-amerikanische Rover Perseverance hingegen wird direkt auf dem Mars landen, ähnlich wie der Curiosity-Rover bei seinem großen Auftritt auf dem Mars im Jahr 2012, und zwar mit einem Kran. Die Chancen stehen gut für die NASA: Sie hat acht ihrer neun versuchten Marslandungen erfolgreich durchgeführt.

Trotz ihrer Unterschiede – Perseverance ist mit einer Tonne größer und aufwändiger als der Tianwen-1-Rover – werden beide nach Anzeichen von altem mikroskopischem Leben suchen.

Die 3-Milliarden-Dollar-Mission von Perseverance ist die erste Etappe eines amerikanisch-europäischen Projekts, das im nächsten Jahrzehnt Proben vom Mars zur Erde bringen soll.

“Zu sagen, dass wir uns darüber freuen, wäre eine gewaltige Untertreibung”, sagte Lori Glaze, NASA-Direktorin für Planetenforschung.

Perseverance zielt auf ein uraltes Flussdelta, das ein logischer Ort zu sein scheint, der einst Leben beherbergte. Diese Landezone im Jezero-Krater ist so tückisch, dass die NASA sie für Curiosity verworfen hat, aber so verlockend, dass die Wissenschaftler unbedingt an die Felsen herankommen wollen.

“Wenn die Wissenschaftler einen Blick auf einen Ort wie den Jezero-Krater werfen, sehen sie das Versprechen, richtig?”, sagte Al Chen, der für das Eintritts-, Abstiegs- und Landungsteam am Jet Propulsion Laboratory der NASA in Pasadena, Kalifornien, verantwortlich ist. “Wenn ich Jezero anschaue, sehe ich Gefahr. Da ist überall Gefahr.”

Steile Klippen, tiefe Gruben und Felsenfelder könnten Perseverance nach dem siebenminütigen Atmosphärenabsturz lähmen oder zum Verhängnis werden. Mit einer Kommunikationsverzögerung von 11 1/2 Minuten in beide Richtungen wird der Rover auf sich allein gestellt sein und kann sich nicht auf die Flugkontrolleure verlassen. Amal und Tianwen-1 müssen auch beim Manövrieren in den Orbit autonom arbeiten.

Bis zu Perseverance suchte die NASA flaches, langweiliges Terrain, auf dem sie landen konnte – “ein riesiger Parkplatz”, so Chen. Das ist es, was Chinas Rover Tianwen-1 in der Utopia Planitia des Mars anstrebt.

Die NASA unterstützt ihn dabei mit einer neuen Navigationstechnologie, die den Rover an einen sicheren Ort führen soll. Das Raumfahrzeug ist außerdem mit einer Reihe von Kameras und Mikrofonen ausgestattet, die den Anblick und die Geräusche des Abstiegs und der Landung aufzeichnen – eine Premiere auf dem Mars.

Schneller als bisherige Marsfahrzeuge, aber immer noch in einem eisigen Tempo, wird der sechsrädrige Perseverance über Jezero fahren und Kernproben der verlockendsten Felsen und Schotter sammeln. Der Rover wird die Proben zur Seite legen, um sie von einem im Jahr 2026 startenden Fetch-Rover abholen zu lassen.

Nach einem ausgeklügelten Plan, der noch von der NASA und der Europäischen Weltraumorganisation ausgearbeitet wird, würde der geologische Schatz in den frühen 2030er Jahren auf der Erde ankommen. Wissenschaftler sind der Meinung, dass dies der einzige Weg ist, um herauszufinden, ob vor 3 bis 4 Milliarden Jahren Leben auf dem feuchten, wässrigen Mars gediehen ist.

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