Wie hat die Pandemie begonnen? WHO-Team will in China nach Antworten suchen

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Ende Oktober setzte sich ein Forscherteam der Weltgesundheitsorganisation (WHO) schließlich – virtuell – mit einer Gruppe chinesischer Experten zusammen, um den Startschuss für eine langfristige, eingehende Studie über die Ursprünge des Coronavirus und wie es in die menschliche Bevölkerung gelangte, zu geben.

Nächsten Monat – ein Jahr nachdem China den ersten Todesfall in Wuhan aufgrund einer damals als mysteriös” bezeichneten neuen Krankheit meldete – werden die zehn internationalen Experten von Dänemark bis Katar endlich in das Land reisen, um eingehende epidemiologische, virologische und serologische Bewertungen” von Menschen und Tieren vorzunehmen.

Unter der Aufsicht der WHO und der chinesischen Regierung wird das Team nach Zentralchina reisen, um Beweise zu sammeln und zu erforschen, wie das Virus in der Stadt aufgetaucht ist, um die Grundlage für weitere Untersuchungen zu legen, wie und wo COVID-19 seinen Anfang genommen haben könnte.

“Die aktuelle COVID-19-Pandemie zeigt die verheerenden Auswirkungen, die aufkommende zoonotische Krankheiten auf Gesellschaften haben können”, heißt es in der Aufgabenstellung der Studie. “Während sich die Pandemie weiter ausbreitet, ist das Verständnis, wie die Epidemie begann, essentiell, um weitere Einschleppungen des SARS-CoV-2-Virus zu verhindern und dazu beizutragen, die Einschleppung neuer Viren in der Zukunft zu verhindern.”

Die Experten werden auf den Forschungen des vergangenen Jahres sowie auf historischen Daten des SARS-CoV-1-Ausbruchs im Jahr 2002 aufbauen, um herauszufinden, wie das neue Coronavirus, bekannt als SARS-CoV-2, zunächst in tierischen Wirten entstand und sich später auf den Menschen ausbreitete.

Doch während die Reise näher rückt, werden die Ursprünge des Virus von einem der wichtigsten Partner der Studie – der chinesischen Regierung – heftig angefochten. Dies unterstreicht den politischen Charakter der Pandemie und die Herausforderungen bei der Erforschung der Ursprünge einer Krankheit, die inzwischen mehr als 1,7 Millionen Menschen auf der ganzen Welt getötet und die Volkswirtschaften verwüstet hat.

“Die WHO hat ein Team zusammengestellt, das nach China reisen und mit Kollegen in China zusammenarbeiten soll, um die Frage nach den Ursprüngen zu untersuchen, aber das wird natürlich viel Zusammenarbeit mit der chinesischen Regierung und den Wissenschaftlern in China erfordern”, sagte Angela Rasmussen, eine Virologin an der Columbia University School of Public Health. “Es wird eine sehr komplizierte politische Situation und ein politischer Kontext sein, in dem man eine strenge wissenschaftliche Untersuchung durchführen muss.”

Fälle des Coronavirus traten erstmals Ende 2019 in Wuhan auf, als chinesische Medien über eine “mysteriöse” neue Atemwegserkrankung unter den Einwohnern der Stadt berichteten und einen Zusammenhang mit dem Huanan-Markt vermuteten, auf dem neben Meeresfrüchten auch eine Vielzahl anderer Tiere, darunter exotische Wildtiere, verkauft wurden.

Die erste Phase der Studie wird sich mit einer der wichtigsten und verwirrendsten Fragen des COVID-19-Ausbruchs befassen: Welche Rolle spielte der Markt bei dem Ausbruch – wenn überhaupt – und wie ist das Virus überhaupt dorthin gelangt?

Die WHO hat bereits zugegeben, dass trotz laufender Forschung “derzeit nur sehr wenig darüber bekannt ist, wie, wo und wann das Virus in Wuhan in Umlauf kam”, aber ein Mangel an vorläufigen Daten aus den frühen Tagen des Ausbruchs, einschließlich der Art und Anzahl der in Huanan verkauften Tiere sowie der Reisegeschichte und anderer Expositionsfaktoren der Menschen, die dort arbeiteten und einkauften, könnte die Beantwortung dieser Frage erschweren.

Es ist immer noch unklar, ob der Markt eine “Kontaminationsquelle war, als Verstärker für die Übertragung von Mensch zu Mensch fungierte oder eine Kombination dieser Faktoren war”, so die WHO in der Aufgabenstellung.

Ein Großteil der Herausforderung kommt von der Tatsache, dass ein Großteil der Beweise verloren ging, als die Gesundheitsbehörden den Markt versiegelten und entsorgten, was sich dort befand, so dass für die ersten Wissenschaftler, die in die Stadt reisten, als der Ausbruch zum ersten Mal gemeldet wurde, wenig übrig blieb.

Ob das Fehlen von Daten absichtlich war, ist ebenfalls unbekannt, obwohl der Mikrobiologe der Universität Hongkong, Yuen Kwok-yung, dem Sender BBC im Juli sagte, dass es “nichts zu sehen” gab, als er und andere Forscher Mitte Januar als Teil einer Erkundungsmission für Chinas Nationale Gesundheitskommission dorthin reisten. Der Markt sei aufgeräumt worden wie ein “Tatort”, sagte er.

Während die Rolle des Marktes bei der schlimmsten Pandemie seit einem Jahrhundert unklar bleibt, wurden bei der Beantwortung der Frage, wann COVID-19 erstmals beim Menschen auftrat, weitere Fortschritte erzielt.

Eine entscheidende Studie, die Anfang des Jahres in der medizinischen Fachzeitschrift The Lancet veröffentlicht wurde, und eine weitere vom University College London spekulieren, dass die Krankheit im letzten Quartal 2019 auftrat, während Regierungsdaten, die von der Zeitung South China Morning Post erhalten wurden, angeblich zeigten, dass Patient Zero ein Mann gewesen sein könnte, der in der gleichen Provinz wie Wuhan lebte und dessen Symptome bereits am 17. November auftraten.

“Es wurde geschätzt, dass die ersten menschlichen Fälle wahrscheinlich irgendwann Ende Oktober oder Anfang bis Mitte November auftraten”, sagte Rasmussen. “Das war nach der Studie im Februar im Lancet, die zeigte, dass der erste Fall, der definitiv identifiziert wurde, am 1. Dezember auftrat und es war eine Person, die keine Verbindung zum Wuhaner Meeresfrüchtemarkt hatte. Der Meeresfrüchtemarkt war super-verbreitendes Ereignis, b

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